El Costo Ambiental de la Minería de Oro

El rey Fernando de España, patrocinador de Cristóbal Colón, solo tenía una orden para los conquistadores: «¡Obtengan oro! Humanamente, si es posible, ¡pero a toda costa!» 500 años después, este sentimiento todavía parece ser el …

El rey Fernando de España, patrocinador de Cristóbal Colón, solo tenía una orden para los conquistadores: «¡Obtengan oro! Humanamente, si es posible, ¡pero a toda costa!»

500 años después, este sentimiento todavía parece ser el mismo, con la adición de nuevos peligros. Los amantes del oro y los defensores de Bitcoin comparten la creencia común de que el sistema de moneda fiduciaria está al borde del colapso, mientras se devalúa continuamente para mantenerse con vida. ¿La solución? Una alternativa basada en productos básicos que garantice la preservación del valor acumulado, impermeable a la devaluación.

"500 años, mismo sentimiento"

Con la próxima cuarta reducción a la mitad de la subvención de bloque de 6.25 a 3.125 BTC en abril de 2024, la tasa de inflación (tasa de crecimiento anual del suministro total) de Bitcoin será del 0.9%. Además de su mayor portabilidad y divisibilidad en comparación con el oro convencional, la tasa de inflación del «oro digital» será menor que la tasa de inflación del oro (~ 1.7%) y continuará disminuyendo a tasas más bajas en el futuro.

Pero cuando se les pregunta por su elección de una tienda de valor, muchos inversores dicen cosas como:

«Escogería oro. No Bitcoin, ¡por el medio ambiente!» ¿En serio?

A diferencia de esa percepción, la investigación nos dice que la minería de Bitcoin puede mejorar la expansión de energías renovables (Bastian-Pinto 2021, Rudd 2023; Ibañez 2023; Lal 2023) e incentivar la reducción de emisiones de metano (Rudd 2023, Neumüller 2023) mientras tiene la mitad de la huella de carbono (70 Mt CO2e) de la minería de oro (126 Mt CO2e).

Minería de Bitcoin sostenible.

Cuando la gente piensa en el oro, piensan en una sustancia pura y limpia. Sin embargo, la realidad de la producción de oro se ve muy diferente. Mientras he observado a científicos ambientales desarrollando adsorbentes de contaminantes del agua, he aprendido que la minería de oro es una de las industrias más contaminantes del mundo. Una investigación más profunda sobre el tema revela los siguientes hechos.

La minería de oro ocupa el segundo lugar después de la minería de carbón (7200 km2) en cobertura de tierra. Los sitios de minería de oro (4600 km2) cubren más que los próximos 3 sitios de metales combinados (cobre: 1700 km2, hierro: 1300 km2 y aluminio: 470 km2).

Minería de oro: Segundo lugar

A medida que muchas minas de oro de alto rendimiento han sido agotadas, hoy en día se utilizan procesos químicos como la cianuración o la amalgamación, con un uso extensivo de sustancias químicas tóxicas. El agua contaminada de la minería de oro, conocida como drenaje ácido de mina, es un cóctel tóxico para la vida acuática y se introduce en la cadena alimentaria.

El río Animas de Colorado se volvió amarillo después del derrame de 3 millones de galones de agua tóxica proveniente de la mina Gold King en agosto de 2015.

En los Estados Unidos, el 90% del cianuro se utiliza únicamente para recuperar oro de difícil extracción. El material tóxico y su producción y transporte están directamente relacionados con el mercado del oro. Se estima que las minas de oro utilizan más de 100,000 toneladas de cianuro cada año. Eso significa una producción y transporte masivos de un compuesto con una dosis fatal para los humanos de unos pocos miligramos.

En el año 2000, una presa de relaves en una mina de oro en Rumania falló y 100,000 m3 de agua contaminada con cianuro se vertieron en la cuenca del río Danubio. El derrame causó una gran mortandad de vida acuática en el ecosistema del río y contaminó el agua potable de 2.5 millones de húngaros. Minas en Brasil y China utilizan ampliamente el método histórico de amalgamación que crea residuos de mercurio. Aproximadamente 1 kg de mercurio es emitido por cada 1 kg de oro extraído.

Producción de oro de minas artesanales y de pequeña escala, principalmente en el Sur global, representa el 38% de las emisiones globales de mercurio.

Miles de toneladas han sido descargadas en el medio ambiente en América Latina desde 1980. 15 millones de mineros de pequeña escala fueron expuestos al vapor de mercurio y los residentes de las comunidades aguas abajo comieron pescado fuertemente contaminado con metilmercurio.

La intoxicación por mercurio entre estas poblaciones causa graves problemas neurológicos, como pérdida de visión y audición, convulsiones y problemas de memoria. De manera similar, en los barrios de Johannesburgo en Sudáfrica, las comunidades pobres están pagando el precio del pasado minero de oro del país.

Conociendo los riesgos, las compañías mineras occidentales se han trasladado cada vez más a países en desarrollo como respuesta a regulaciones ambientales y laborales más estrictas en su país de origen. Sorprendentemente, solo el 7% del oro extraído se utiliza con fines materiales en la industria (por ejemplo, en electrónica). El resto se procesa para joyería (46%) o se compra directamente como reserva de valor por parte de bancos minoristas o centrales (47%). Por eso, los períodos de devaluación monetaria alta están impulsando el precio del oro. El año pasado, los bancos centrales compraron 1000 toneladas de lingotes, la cifra más alta registrada hasta ahora, mientras que el oro ha estado rondando su máximo histórico nominal (estado: diciembre de 2023).

La última vez que la demanda de oro aumentó su precio sustancialmente fue debido a la devaluación monetaria después de la crisis financiera global de 2008. Durante ese tiempo, la minería de oro en los bosques del oeste de la Amazonía peruana aumentó en un 400%, mientras que la tasa anual promedio de pérdida de bosques se triplicó.

Como prácticamente todas las importaciones de mercurio de Perú se utilizan en la minería de oro, el precio del oro correspondió con un aumento exponencial en las importaciones de mercurio peruano.

"Mercurio y oro en Perú"

Como resultado del manejo artesanal del mercurio, grandes cantidades de mercurio estaban siendo liberadas en la atmósfera, sedimentos y vías fluviales.

La exposición masiva al mercurio puede ser detectada en aves en América Central. Una región que alberga más de la mitad de las especies del mundo.

Figura 1: Precio del oro, importaciones peruanas de mercurio y área minera, de «Minería de oro en la Amazonia peruana: precios globales, deforestación e importaciones de mercurio». 2011, PLoS ONE 6(4): e18875.

Otras áreas naturales dotadas de depósitos de oro, como la Región de Magadán en el noreste de Rusia, están experimentando una actividad minera en expansión en los últimos años, incluyendo la destrucción del medio ambiente en respuesta a los altos precios del oro.

La minería de oro, impulsada en gran parte por la demanda de una reserva de valor, causa daños ecológicos y sociales generalizados en todo el mundo. Es el carbón de los medios de almacenamiento de valor.

Al menos la mitad de la minería de oro de hoy podría ser prevenida mediante el uso de una reserva de valor diferente – una mercancía digital con mayor portabilidad, divisibilidad y escasez.

Entonces, la próxima vez que un inversor consciente del medio ambiente argumente por el oro vs. Bitcoin, diles:

"Oro vs. Bitcoin: elección ecológica"

Una tienda de valor del siglo XXI no debería depender de enormes campos tallados de destrucción y peligros venenosos, sino de electricidad proveniente de energía no rival, subsidiando la expansión de fuentes renovables.


Este es un artículo de invitado escrito por Weezel. Las opiniones expresadas son completamente propias y no necesariamente reflejan las de BTC Inc o Bitcoin Magazine.